Invecchiare mica vuol dire ingrigire. Le stelle, ad esempio, possono creare motivi bellissimi mentre invecchiano, motivi che a volte possono essere simili a fiori, o ad insetti. Un buon esempio in tal senso è NGC 6302, o Nebulosa Farfalla.

Senz’altro una farfalla assai peculiare, la cui apertura alare (gassosa) copre oltre tre anni luce, e la sua temperatura stimata supera i duecentomila gradi centigradi. La stalla centrale di tale nebulosa nel suo processo di invecchiamento, è diventata eccezionalmente calda, diventando assai brillante sia in visibile che in banda ultravioletta, anche se parte della radiazione rimane nascosta da un denso strato di polvere cosmica.

La magnifica Nebulosa Farfalla, in tutto il suo splendore
Crediti: NASAESAHubble; Processing: William Ostling

Questo bel primo piano ci viene regalato dal Telescopio Spaziale Hubble, ed è elaborato in modo da mostrare i dettagli della complessa emissione di questa peculiare nebulosa: la luce emessa dalle molecole di ossigeno è in colore blu, quella dell’idrogeno è in verde e quella dell’azoto in rosso. La combinazione è, come possiamo vedere, assolutamente suggestiva.

La nebulosa si trova a circa 3500 anni luce di distanza da noi, nella costellazione dello Scorpione. Le nebulose planetaria si evolvono dall’espulsione degli strati atmosferici delle stelle di massa dell’ordine del nostro Sole, prima che si avviino alla fase della loro progressiva diminuzione di luminosità (fase di nana bianca), uno “spegnimento lento” che può agevolmente durare miliardi di anni (e che in certi casi può anche subire talune riaccensioni, come è stato visto in anni recenti).

Queste configurazioni mirabolanti non sono prodotte dalle stelle se non, appunto, nella loro tarda età. A fulgida riprova che i ragionamenti rinunciatari del tipo “ad una certa età, ormai…” sono, appunto, quelli che sono. Ovvero, niente di spaziale o di cosmico, ma appunto, pensieri terra terra…

Ogni momento è buono per splendere. Mica lo dico io, lo mostra l’Universo.

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